El árbol más solitario en el mundo | El Blog de La Tabla

16 septiembre 2016

El árbol más solitario en el mundo


Conos de Cícada de Wood (Encephalartos woodii) Kew Gardens


Está escondido en un rincón del Real Jardín Botánico de Londres (Kew Gardens). Una planta muy peculiar, que a primera vista parece una palmera achaparrada, pero se trata del último ejemplar de su tipo en la Tierra.

Historias cuyo final aún desconocemos, que despiertan cierta admiración y, por qué no, esperanza. Especies vegetales en peligro de extinción en estado silvestre, que son mimadas y observadas, con el firme propósito de protegerlas y perpetuarlas.

En el vídeo que comparto hoy, David Cooke, responsable en Temperate House de Kew Gardens, nos relata brevemente, casi como un cuento, la historia de un ejemplar de cícada (Encephalartos woodii) que ha estado cuidando durante más de 20 años.


Conos de Cícada de Wood (Encephalartos woodii) Fotos: Kew Gardens

• Encontrada en Sudáfrica y trasladada a Londres
La especie Encephalartos woodii fue nombrada por el botanista británico John Medley Wood, quien descubrió la planta creciendo en una colina de la costa de Sudáfrica en 1895. Le fascinó y decidió coger cuidadosamente una pequeña porción de ella y la trasladó a Londres, concretamente a Kew Gardens, donde ha permanecido durante los últimos 117 años. Pero su historia se inicia mucho antes. 

Encephalartos woodii |Cícada de Wood

Encephalartos woodii pertenece a ese grupo de plantas leñosas muy primitivas, con aspecto de palmeras (aunque no tienen nada que ver con ellas) y que se conocen comúnmente como cícadas (nombre científico Cycadophyta; en la actualidad divididas en tres familias:  
Cycadaceae (Cycas), Stangeriaceae (Stangeria), y Zamiaceae (con 9 géneros y 80 especies, que incluyen a Encephalartos woodii).

• Un “fósil viviente”
Las cícadas son consideradas “fósiles vivientes”. Existen desde hace 300 millones de años. Este grupo de plantas alcanzó su punto más alto de evolución en el Mesozoico (era de las cícadas) -hace unos 200 millones de años- y, junto con el ginkgo, representan una etapa importante en la evolución de las plantas con semillas.


Las cícadas crecieron y florecieron, proporcionando sombra a los Triceratops (género de dinosaurios ceratopsianos ceratópsidos, que vivieron a finales del período Cretácico, hace aproximadamente 68 y 66 millones de años).  También sirvieron de percha para reptiles voladores como los pterodáctilos; y fueron un delicioso aperitivo para los brontosaurios.

Durante el periodo Jurásico, las cícadas ocupaban un 20% de todas las plantas en la tierra repartidas en todos los rincones del globo. Pero los buenos momentos no duraron para siempre. Los dinosaurios se extinguieron, las glaciaciones vinieron y se fueron; las nuevas plantas que iban apareciendo, como coníferas y frutales, fueron desplazando a la cícadas, reduciendo progresivamente su población durante milenios.

Cícada de Wood (Encephalartos woodii) Kew Gardens

• Un único individuo, masculino, en Kew Gardens
Se ha constatado que el único individuo de Encephalartos woodii (Cycada de Wood) del que se tiene conocimiento en la actualidad, es el que se encuentra en Kew Gardens de Londres.  El problema es que se trata de un individuo masculino. Las cícadas son una especie dioica (necesita siempre dos progenitores para reproducirse) y ese “soltero” necesita una planta femenina para perpetuarse.

De momento no se ha conseguido localizar ningún individuo hembra, por lo que ese ejemplar de Encephalartos woodii se encuentra en serio peligro de convertirse en el último de su especie.

Los investigadores continúan buscando y, quien sabe, la Tierra es muy grande y puede existir una oportunidad en cualquier rincón de ella.










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