Tesoros botánicos en la bóveda del Museo de Historia Natural de Londres

Paneles ilustrados en la bóveda de Hintze Hall •• © The Trustees of The Natural History Museum, London

Es posible que la mayoría de los visitantes que acuden al Museo de Historia Natural de Londres estén demasiado absortos admirando el esqueleto de ballena azul de 25 metros que está suspendido en el aire en la sala llamada Hintze Hall, como para advertir que sobre sus cabezas hay otro tesoro, una verdadera obra de arte. La bóveda elevada de esa sala está cubierta con 162 paneles ilustrados que muestran plantas de todo el mundo, desde árboles frutales y plantas medicinales, hasta especies ornamentales.


Esqueleto de ballena azul colgando del techo de Hintze Hall (The Natural History Museum) •• Foto: Creative Review

Museo de Historia Natural de Londres •• © The Trustees of The Natural History Museum


El extraordinario edificio, diseñado por Alfred Waterhouse, pretendía ser la "catedral de la naturaleza". Las plantas no podían faltar a esa cita arquitectónica. El museo comenzó a construirse en la década de 1870, una época en la que el Imperio Británico estaba en pleno apogeo y se extendía por todo el mundo.  Esos 162 paneles dorados decorados con ilustraciones botánicas datan de la época en que el museo abrió al público en 1881, por lo que se entiende que las especies botánicas que aparecen ilustradas en el techo representan la época victoriana, cuando los exploradores botánicos enviaban semillas y esquejes a Inglaterra y sus descubrimientos animaron a los jardineros victorianos a cultivar frutas y flores procedentes de todo el mundo. Este hecho justifica que en los paneles aparezcan mezcladas ilustraciones de plantas nativas y especies exóticas


Ilustraciones botánicas en la bóveda de Hintze Hall •• © The Trustees of The Natural History Museum


La decoración del techo de Hizte Hall estaba incluida en los planos cuando se construyó el museo, pero, al parecer, se había suprimido porque tenían que recortar gastos. Gracias a la insistencia de Waterhouse, finalmente se decoraró según el proyecto original. Los paneles, en un estilo que evoca el movimiento Arts and Crafts de la época victoria, se disponen en grupos de seis. Cuando se completó el diseño para la decoración de la bóveda, una firma establecida en Manchester (Best and Lea) fue la encargada de hacer los paneles. Algunos expertos piensan que el artista Charles James Lea fue quien amplió los dibujos originales al tamaño del panel correspondiente.

Como parte de los planes de remodelación de la Hintze Hall, hace un par de años, algunos de los paneles fueron limpiados y restaurados cuidadosamente, junto a otros aspectos arquitectónicos que también necesitaron algún tipo de restauración. 


Ilustraciones botánicas en la bóveda de Hintze Hall •• Foto: Ultraphyte

Muchas de las plantas que aparecen representadas son especies que tienen usos medicinales, como Ricinus communis, la planta de la que extrae el famoso aceite de ricino, un tónico para la salud que fue elemento básico de cualquier familia victoriana. Pero otras plantas son meramente ornamentales, como rododendros, lirios y girasoles. 


Ilustración botánica de Pyrus malus (Malus domestica, manzano) •• © The Trustees of The Natural History Museum


Por supuesto, no falta una buena representación de árboles frutales de toda Europa y el este de Asia; plantas bíblicas, como olivos, vides e higueras; así como aquellas plantas que alimentaron la economía del Imperio Británico: Coffea arabica, arbusto de la familia Rubiaceae, nativo de Etioia y/o Yemen y principal especie cultivada para la producción del café; Gossypium barbadense, pequeño arbusto arbóreo de la familia Malvaceae, que se distribuye por las costas de Pacífico y Atlántico sudamericanas, cultivado para la obtención del algodón y tristemente ligado al impacto de la colonización europea en el mundo y el trabajo esclavo; y Nicotiana tabacum, planta herbácea de la familia Solanaceae, originaria de América tropical y subtropical, y ampliamente cultivada para obtener tabaco de sus hojas procesadas.


Ilustraciones botánicas (plantas de café, tabaco y algodón) en la bóveda de Hintze Hall •• © The Trustees of The Natural History Museum


Todas las especies que aparecen representadas en esos 162 paneles son plantas que enriquecieron, de un modo u otro, al imperio, por lo que es más que justo que les rindieran este merecido homenaje. 

En realidad, nunca tenemos que olvidar que la vida en la Tierra depende de las plantas, por lo nos conviene ser suficientemente generosos con ellas y ofrecerles alguna clase de tributo cada día, porque, como dice Carlos Magdalena en su libro El Mesías de las Plantas, "sin plantas no hay vida, cuidar de ellas es nuestra única solución". Vamos a cuidarlas ¿verdad?


Ilustraciónes botánicas de Banksia speciosa en la bóveda de Hintze Hall •• © The Trustees of The Natural History Museum

Museo de Historial Natural de Londres •• Foto Flickr

mas información: natural history museum
fotos: natural history museum • creative reviewFLICKR 


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