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The New Herbal de Leonhart Fuchs, una obra maestra renacentista de la botánica y de la edición

Leonhart Fuchs. The New Herbal, Taschen, 2022

The New Herbal, el catálogo de medio millar de plantas y sus propiedades curativas creado por Leonhart Fusch, está considerado como una obra maestra de la botánica y de la edición del siglo XVI. Este año, se ha publicado una lujosa reimpresión que contiene 892 páginas y cuenta con más de 500 ilustraciones botánicas.

Leonhart Fuchs

El médico y botánico germano-danés Leonhart Fuchs (1501-1566) es conocido como el tercero de los padres alemanes de la botánica, y más específicamente de la farmacognosia, después de Otto Brunfels y Jerome Bock.

Leonhart Fuchs. The New Herbal, Taschen, 2022 | © Taschen

Nacido en Baviera en el apogeo del Renacimiento y la Reforma alemanes, Fuchs fue un verdadero humanista del siglo XVI. En 1543 combinó sus excepcionales conocimientos de botánica con revolucionarias investigaciones médicas en el The New Herbal, un catálogo de medio millar de plantas y sus propiedades curativas. Un siglo después, el botánico francés Charles Plumier (1646-1704) otorgó su nombre al género botánico Fuchsia, aunque lo cierto es que Fuchs nunca tuvo ocasión de ver sus hermosas flores. Eso sí, tal vez ahora recordemos mejor cómo se deletrea el nombre de ese popular género de plantas nativas de México, América tropical y Nueva Zelanda.

Herbarios de plantas poderosas

En el siglo XVI, el auge de la herboristería dio como resultado la producción de una abundancia de obras basadas en el trabajo de campo y hechos científicos.

Con su catálogo publicado en 1543 -inicialmente en latín, con el título De historia stirpium commentarii insignes ( comentarios notables sobre la historia de las plantas )- Leonhart Fuchs creó una obra maestra renacentista de la botánica y de la edición. Principalmente médico más que botánico, enfatizó los aspectos farmacológicos de las plantas, aunque en ese catálogo también se describen las características de las plantas, sus hábitos, hábitats y formas.

Los criterios de Fuchs para delimitar las especies no se basaron en los órganos de reproducción o fructificación, sino en la apariencia general de las flores, su olor, color, tamaño de las hojas y otras características.

En la época de las grandes expediciones, The New Herbal también documentó especies del Nuevo Mundo recién descubiertas por los europeos e incluyó el primer registro visual de las plantas del tabaco, el maíz, la judía roja y cactus.

Leonhart Fuchs. The New Herbal, Taschen, 2022 | © Taschen

El herbario contiene la descripción y usos médicos de unas 400 especies de plantas silvestres europeas y más de 100 plantas exóticas cultivadas, todas ellas clasificadas en orden alfabético. Se cree que muchos de los especímenes incluidos en ese catálogo, incluidas las especies exóticas, provenían del jardín que Fuchs tenía en Tübingen, donde cultivó plantas durante un período de treinta y cinco años.

Las descripciones de las características, el origen y las propiedades medicinales de las plantas se acompañaban de minuciosas ilustraciones grabadas en madera, lo que permitía identificar las especies y estableció nuevos estándares de precisión y calidad en el universo de las publicaciones de botánica.

Leonhart Fuchs. The New Herbal, Taschen, 2022 | © Taschen

La precisión general de las ilustraciones es notable, si se tiene en cuenta que los artistas trabajaban en una época anterior a la invención del microscopio. Los tres artistas involucrados en la producción de la obra fueron Albrecht Meyer, que se encargaba de extraer las plantas; Heinrich Füllmaurer, que las transfería a bloques de madera; y el grabador Veit Rudolf Speckle que las recortaba en madera.

Reimpresión de The New Herbal

La reimpresión de Taschen que presento hoy se ha realizado a partir del original coloreado a mano por el propio Fuchs, que ha sobrevivido milagrosamente a lo largo de cuatro siglos y medio en un estado impoluto y actualmente se conserva en la biblioteca municipal de Ulm (Alemania).

Leonhart Fuchs. The New Herbal, Taschen, 2022 | © Taschen

El libro contiene 892 páginas y cuenta con más de 500 ilustraciones y medio millar de plantas y sus propiedades curativas catalogadas, incluido el primer registro visual de plantas provenientes del Nuevo Mundo, como el maíz, el cactus y el tabaco.

Eso sí, hay que tener en cuenta que los textos del herbario están escritos en alemán. Por eso, además de reproducir todo el libro original, The New Herbal también incluye un pequeño volumen traducido al inglés. En ese libro, Werner Dressendörfer, historiador farmacéutico, bibliotecario académico y exprofesor honorario de la Universidad de Erlangen-Nuremberg; y el exdirector académico del Jardín Botánico de Tübingen Klaus Dobat presentan varios ensayos sobre Fuchs y su obra, un glosario de términos y un completo índice de plantas. En ese índice de plantas, las especies botánicas se identifican con el nombre vernáculo en inglés, aunque también figura el número romano que, al final del libro, nos lleva al nombre botánico.

Una reimpresión de lujo digna de una obra maestra de la botánica y de la edición que tiene casi cinco siglos de antigüedad.

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