Arbustos del género Ilex: frutos ornamentales y estructura en el jardín

Ilex decidua •• Flickr

Cuando hablamos del acebo, solemos referirnos a la especie europea de acebo común (Ilex aquifolium) que, además, siempre relacionamos con la decoración navideña, por ser uno de los usos ornamentales más populares de este arbusto o pequeño árbol de hoja perenne. Pero el género Ilex tiene mucho más que ofrecer en los jardines.

Género Ilex

Existen alrededor de 400 especies aceptadas incluidas dentro del género Ilex, el único género con especies vivas perteneciente a la familia Aquifoliaceae. Está formado por plantas con porte arbóreo o arbustivo, con tallos lisos y crecimiento lento, pudiendo llegar a alcanzar hasta 25 metros de altura.

Las especies de este género se distribuyen por regiones templadas y tropicales, desde el nivel del mar hasta unos 2.000 metros. Se encuentran particularmente en el continente asiático y americano, habiendo solo 3 especies nativas de Europa.


Ilex verticilata •• Flickr


En su hábitat crecen en suelos bien drenados, aunque requiere la humedad, necesitando la presencia de sol o sombra parcial.

Las hojas alternas son simples y pecioladas, generalmente perennes, pero también existen especies caducas, y presentan una coloración verde oscuro (algunas variegadas) durante gran parte del año. Algunas especies desarrollan hojas con márgenes serrados, a veces formando espinas, mientras que otras presentan margen entero.

Las flores son pequeñas, en forma de copa, y se disponen en racimos. Son especies dioicas, es decir, que las flores masculinas y femeninas se producen en plantas separadas. Por eso, tendremos que plantar uno de cada sexo si queremos que la hembra dé frutos.


Ilex aquifolium 'Silver van Tol' •• Fernando Ruz


Y claro que queremos ver sus frutos. Esos admirados frutos de invierno son drupas pequeñas (bayas), por lo general de color rojo, negro, amarillo o naranja, que tienen forma redondeada y arrugada, conteniendo aproximadamente de 4 a 6 semillas.

En esta época del año son precisamente los brillantes frutos del acebo lo que nos llaman la atención, pero solo tenemos que mirarlos, porque no son comestibles para el ser humano, incluso algunos son altamente tóxicos. Sin embargo, sirven de alimento a diversas especies de aves y otros animales, gracias a los que se produce la dispersión de semillas.

Las distintas especies del género Ilex se cultivan principalmente como ornamentales y para obtención de madera. En Sudamérica es muy popular Ilex paraguariensis, la especie de la que se obtiene el mate.

Respecto a los usos ornamentales, no solo están relacionados con sus frutos de vivos colores, sino también por el hábito de crecimiento compacto de algunas especies, que las convierte en una excelente opción para setos y topiaria, como es el caso de Ilex crenata.


Ilex crenata •• Crocus


Los híbridos y cultivares que se han desarrollado para diferentes usos ornamentales en jardinería se obtienen, en su mayoría, de especies como: Ilex aquifolium (Acebo común europeo. De hoja perenne), Ilex crenata (de origen asiático y porte compacta. De hoja perenne) e Ilex verticillata (nativo del este de América del Norte. De hoja caduca).


Ilex aquifolium (acebo europeo)
El acebo tiene el porte de un arbusto de hoja perenne muy denso y ramoso o el de un árbol que puede llegar a alcanzar hasta los 12 m de altura. Es una planta centroeuropea y mediterránea. También se encuentra en el noroeste de África y sureste de Asia.

Ilex aquifolium 'Silver Mermaid' •• Fernando Ruz

Ilex aquifolium 'Argentea Marginata'•• Crocus

Ilex aquifolium 'Ferox Argentea' •• Weston Nurseries

Ilex aquifolium 'Aurantiaca' •• Fafard

Ilex aquifolium 'Sadezam' •• Crocus


Ilex verticillata (Acebo americano)
Es un arbusto denso de hoja caduca, que crece hasta 2 m de altura, con hojas de color verde brillante, ovaladas con bordes aserrados. 
Las plantas femeninas desarrollan bayas rojas brillantes y de larga duración en invierno. Es nativa del este de América del Norte.


Ilex verticillata 'Berry Heavy' •• Spring Meadow

Ilex verticillata •• Flickr

Ilex crenata (Acebo japonés)
Este acebo tiene su origen en las islas del Japón, donde se encuentran masas de arbustos en los bordes de los ríos y en los bosques. 
Un arbusto perennifolio de porte compacto y resistente al frío. Se distingue por sus pequeñas hojas onduladas, verdes y brillantes, que se asemejan mucho a las del boj (Buxus sempervirens). Es muy fácil de podar, por lo que sus variedades mejoradas son ampliamente utilizadas en topiaria.

Ilex crenata 'Dark Green' •• Crocus

Ilex crenata 'Dark Green' •• Crocus

Ilex x altaclerensis
Un hibrido para jardinería (Ilex aquifolium x Ilex perado) del que se han obtenido cultivares muy populares.  Forma desde arbustos de hoja perenne medianos o grandes, hasta árboles pequeños o medianos que pueden alcanzar 15 m de altura. 
Las hojas son generalmente brillantes y con pocas espinas, si las hay. El color de sus bayas va de naranja a rojo.
Muchos cultivares de este híbrido son excelentes para su uso como setos altos o pantallas, son resistentes a la contaminación y pueden soportar la exposición costera.

Ilex x altaclerencis 'Balearica'•• Fernando Ruz

Ilex × altaclerensis 'Golden King' •• Crocus




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